家庭娱乐兴起

机顶盒市场焕发生命力

在过去短短的十年里,我们经历了一场数字广播革命,最先出现的是有线电视和卫星电视的数字服务,最近又出现了数字地面电视和宽带网络承载的IP电视技术。电视机下面那个毫不起眼的机顶盒却是这场数字革命的核心,它的任务是为我们的电视机接收和解码音视频信号。

今天大多数电视机还是模 拟电视机。随着机顶盒解码器 的到来,我们突然之间能有更多的数字频道可以选择,还能够按照MPEG压缩标准解码优质的音视频信号。与模拟制式丰目比较,数字电视提供了数量 更多的电视频道,音视频信号质量向前跳跃了一大步,消费以享受的服务数量得到明显增加。

一段时间以来,人们认为多数家庭中.必须有个字解码器与电视机相连,以便接收这些新的广播和服务。人们常问的问题是:为什么低端的电视机内特别是全数字电视机内集成这些功能?

对此,有人宣称应在电视机本身或其它设备内集成机顶盒,他们认为机顶盒已到了生命的尽头,它敌不过来自其它电视转换盒(如集成机顶盒功能的数字录像机)的竞争。但我认为,机顶盒仍将继续生存和发展。

2004年,全球机顶盒总销售量为9,000万台。欧洲销售 了2,600万台,其中一半用于接收免费电视广播;在亚太地区和日本市场销售了1,600万台,其中四分之三用于接收免费电视广播;北美市场销售了3,400万台,其中四分之三用于接收卫星电视广播,其余几乎全部用于有线电视广播。因此,机顶盒的全球市场的规模很大,每年增幅约为24%。

尽管卫星免费广播和付费电视服务的增长趋于平稳,但有线电视、网络电视和地面电视服务仍然保持上扬的趋势,而机顶盒即将隐退的迹象并不明显。

机顶盒市场独特的商业模式

机顶盒市场可以分为两个不同的细分市场。首先是零售市场,零售消费者无需交任何预订费即可买到机顶盒,能够接收数字地面或卫星免费广播服务;其次是运营商市场,在这个市场模型下,消费者按点播次数付费,节目通过卫星、有线或宽带网络广播。

零售市场实际上起源于欧洲,像免费收看等服务诞生于英国,最近几年,这个模式已经风靡法国、意大利,在亚洲地区特别盛行。按次付费始于美国和欧洲,现已扩展到日本和亚洲,中国的运营商市场主要是有线电视广播服务。

在零售或免费广播模式下,消费者从零售商处昀买机顶盒,接收的主要是免费服务,但服务数量有限。尽管如此,可选的频道数量却 远远多于模拟制式,而且,数字音视频质量非常优异,同时提供附加的功能和节目信息服务。

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现在,市场上正在出现几种预订费很低的服务,事实证明这些系统深受市场欢迎,特别是在欧洲最大的电视市场英国更是如此。模拟广播几年内就要停了,这一事实给消费者带来一些附加压力,选择免费收看机顶盒是他们最愿接受的消费方式。

而运营商或按次付费模式正被市场广泛接受。实际上,消费者与运营商签订合约,租用一个连接某一类服务的机顶盒,通常情况下,消费可以选择升级到高质量服务或按次付费的节目。然后,运营商提供一个由自己封闭和控制的私有广播网络。通常,运营商在他们的服务中指定和销售自己的机顶盒。

条件接收或网络安全是这个私有网络的关键要素,因为条件接收能够保护服务运营商的合法权利以及广播内容的使用和分配权利。每个运营商都有各自的独特需求和安全协议,这一因素加剧了市场的细分化。

然而,每个运营商必须与能够提供安全设计并具制造能力、值得信任的芯片制造商密切合作,确保电视服务不会因为盗版而导致利润损失。全世界目前只有几家半导体公司具备能够满足上述需求的经验和能力。

机顶盒将按照这些细分市场的需求继续发展,运营商或 按次付费模式将会增加新的功能,以增强服务的模式,提高特色服务的收费标准。服务模式必将不断发展,发展的节奏 由运营商或服务提供商控制。这种模式的设计目标是通过机 顶盒提供更多的服务,扩大服务容量,不仅仅局限于广播。

零售市场的机顶盒将会不断地与其它的数字或家庭娱乐中心整合,例如DVD刻录机、媒体中心等。这个模式的目标是提高功能性、系统融合和简易程度。例如,用一支遥控器控制所有的设备;更低的材料成本能够让制造商生产出价格更加低廉的设备。

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Krysiak:视频质量的进步和增强的视觉体验,将提高市场对更先进机顶盒的需求。

在不久的将来引入的高清数字广播对于两个市场都是重要的一步,视频质量的巨大进和增强的视觉体验,将会提局市场对更加先进的机顶盒的需求。

在芯片方面,典型的机顶盒芯片组可以分成前端芯片和后端芯片,前端芯片接收有线、卫星或地面广播信号,纠正信号中的数据错误,向后端的MPEG解码器提供数据流。前端芯片还处理安全收费卡接口和其它功能,例如,连接硬盘或数码相机的USB接口。某些功能如数码相机接口并不是运营商要求的,但是对消费者有吸引力,并有助于销售组合服务。

对于容量特别高的运营商,集成两个芯片是有可能的。尽管通过协调,能够为机顶盒带来最佳的灵活性,但是,他们的前后端芯片的开发路线可能是相互分开的。因为零售商市场的变化比运营商市场的变化要慢,零售商专用芯片将会在基本芯片内集成更多的功能。

运营商市场是机顶盒继续生存的理由

机顶盒会消失吗?肯定不会,机顶盒会继续生存下去。它会变成一个更加复杂的数字机顶盒,不只是给音视频信号解码,还会不断增加更多的功能,不过,解码仍然是其基本功能。距全球普及数字电视转换器可能还需要10年到15年的时间,此外,机顶盒不会马上消亡反而会继续发展还有其它的理由。

运营商市场是一个繁荣的市场,用户订昀一项服务就得到一个机顶盒,从这个意义上讲,其市场模式类似于手机市场。运营商愿意资助机顶盒制造商,而不需要、当然也不想资助成本昂贵的电视机,更不用说开发自己的电视机产品了,在美国不是这种情况,因为有几项服务的订户数量足以支付这笔可观的成本。

在一个家庭中,电视越来越被看作是支出较大的消费,电视具有多年的使用寿命,被看作是家庭娱乐的中心。电视屏幕的扩大和技术改良,人们对画质期望值的提高,导致电视机的价格不降反而上涨。另一方面,虽然机顶盒的功能增加了,但是价格在持续下降,这是因为芯片投入量产,集成的功能不断增加。作为服务必需的组件,机顶盒在起居室的位置已被人们接受,机顶盒成本低廉,运营商能够将其与服务绑在一起。但是,推动这个市场增长的是运营商,而不是设备。

在电视机内集成机顶盒并不合适

除免费广播服务外,其它服务是多种标准共存,所以没有全球标准的机顶盒,这种现象如此普遍,以致在所有电视机集成机顶盒是不切合实际的,而且确实没有充足的产量。当数字广播服务到来时,某些准数字电视机将能在具备稳定的数字广播服务的地区取得一定优势,例如已经开播数字广播的英美两国是很好的一个市场实例。尽管如此,这种趋势不能取代其余运营商推动的机顶盒 服务的市场,机顶盒的发展进化会比电视机的更新换代速度更快。

电视也在不断演变进化,为接收基本的服务,某些电视机将会内置机顶盒解码器。但是,消费者会继续钟情于那些预订和按次付费服务,因为它们能够提供专业频道,像电影、运动、音乐和其它娱乐节目;同时,随着新服务的到来和发展,消费者还需要添置一 个新的机顶盒。在可预见的未来,价格低廉的机顶盒,与带或不带解码器的电视机,以及起居室的其它设备,将共存于家庭内。

有人会问,随着PC和智能化越来越高的游戏机正进入家庭成为居家摆设,为什么不在这些设备内增加机顶盒解码 器功能,使人们在同一个屏幕 上既能操作PC又能玩游戏或观看电视呢?就集成电视而言,做到这一点在技术上没有问题,而且,在市场上已有能用PC接收免费数字电视广播的设备。

但PC和电视机是两种完全不同的东西,使用的方式也不尽相同。PC和游戏机具有很强的互动性,通常有一到两个人使用,屏幕一般比较小,观看距离两三英尺;而电视机多数情况下是被动性的,为坐在房间另一侧的观众提供娱乐和新闻节目,节目内容反映了这一点。除此之外,PC的系统和软件通常很复杂,如果消费者不会操作,就有可能会产生问题。

有线电视、网络电视和地面电视服务仍然保持上扬的趋势,而机顶盒即将隐退的迹象并不明显。

随着市场变化的步伐加快,服务范围的扩大,价格低 廉的机顶盒不只是我们接收广播的最佳方式,还能使我们获取其它的服务,如上网、打电话和互联其它家电。

机顶盒可能会成为家庭内连接所有通信服务的网关,电视、上网和电话三网合一的“三重业务”机顶盒现已问世,不久的将来,四合一的“quad play”机顶盒将增加一个网络摄像头,为用户提供可视电话的功能。

机顶盒年轻的生命非但不会结束,反而会有更强的生命力,它似乎为将来的功能增加和销售增长做好了准备。

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