初创IC设计公司巡礼:背靠大树锁定射频,络达科技前景光明

上网时间: 2007年11月01日? 作者:陈瀚? 我来评论 【字号: ? ?小】

关键字:初创IC设计公司? 络达科技?

台湾地区发展射频IC的厂商不多,络达科技(Airoha Technology)正是其中的翘楚,而这个名字在联发科技(MediaTek)取得其四成股权后,可以想见这块招牌将愈发响亮。日益受到重视的络达科技成立于2001年,其前身为明基(BenQ)基于手机射频芯片面临缺货而于2000年建立的IC设计部门,主要投入射频芯片开发,成员多来自台湾工研院。然而,明基的业务重心毕竟还是在系统制造,而非IC设计,因此在2001年,该IC设计部门正式独立为络达科技。独立为一家完整的公司并非意味着从此迈入坦途。由于手机射频芯片必须与基带(Baseband)芯片相搭配,而在当时大厂各踞山头的情况下,络达很难找到发挥空间,加上络达当初锁定的TDS-CDMA标准前景不明,因此不可讳言,当时的络达正面临紧要关头,必须杀出一条生路来。

独立自明基,转型投入WiFi领域

初创IC设计公司巡礼:背靠大树锁定射频,络达科技前景光明_ESMCOL_1

吕向正:知道自己进入晚了,更要在短时间内做出一鸣惊人的产品。

回顾当初的这段历程,络达科技总经理吕向正表示,由于手机射频芯片迟迟无法为络达带来明显的营收,因此公司亟欲找出一条适合络达发展的道路。几经思考,在射频技术基础上,络达于2002年底投入WiFi射频芯片。“对络达而言,这段时期相当艰难,毕竟络达当初成立的目标是要设计生产手机射频芯片,而且选择在当时进入WiFi市场,比起其它厂商,络达的脚步已经晚了许多。”吕向正说。

然而,正所谓“后发先至”,由于知道自己已经晚了,所以更要在短时间内做出能在市场上一鸣惊人的产品。后来的结果证明络达的确是做到了。吕向正介绍指出,络达科技在2002年底投入WiFi芯片的研发,之后在短短的三个月内便Tape Out,并在2004年年初完成第一笔生意,而络达在市场亮相的第一颗WiFi射频芯片,也的确让市场大为惊艳。这颗芯片令人称道之处在于,它是全球第一颗整合射频收发器(Transceiver)及PA(功率放大器)的802.11g/b双模射频芯片。络达为采用硅锗(SiGi)制程生产高集成度的WiFi芯片,其SiGe制程合作伙伴是Jazz Semiconductor。

正是起步于这一“惊世之作”,络达科技开始一步步奠定其在WiFi射频芯片领域的地位,即使在许多厂商不堪成本压力退出市场后,络达依然屹立不倒,这其中的重要原因便是络达能持续推出高集成度、低功耗的产品,不仅品质稳定,且能为客户大幅节省BOM成本。

推出高整合度WiFi芯片,傲视业界

络达科技跨入WLAN IEEE 802.11n推出的又一力作——AL8160,便是延续络达一贯高集成度的特色。据该公司指出,AL8160集成了VCO(Voltage control Oscillator,压控振荡器)、LNA(Low Noise Amplifier,低噪声放大器)、Balun(不平衡变压器)、Loop filter(环路滤波器)等众多射频组件,因此相较其它解决方案, AL8160不但所需关键外部组件较少,也同时大幅减少BOM成本至原本的七分之一,并简化设计且有效提高生产良率。吕向正表示,相较于802.11a/b/g,802.11n的规范更加严格,这主要是为了支持MIMO的操作模式,以达到提高传输速率及扩大联网范围,因此对于射频部份的性能也有更多的要求。络达所推出的AL8160不但整合度极高,而且性能也极其出色。

以802.11n最重视的指标EVM(Error Vector Magnitude,误差向量幅度,其数值以低者为佳)来说,AL8160在发送时的EVM,可达到-29dB(包含内置PA)。而在接收时的EVM,更可以低达-34dB。因此使用AL8160的802.11n的设计方案,将能完全发挥出MIMO倍增传输速率的功效,使得传输速率为以往的数倍之多(与现今主流802.11g相比较,可高达七倍),甚至更可以改善目前802.11a/b/g传输速率随联网距离而剧烈衰减的情形,而使联网范围更加广阔。此外,AL8160采用8×8mm QFN封装,与现有802.11n 射频 IC方案相比,不仅IC面积缩小,加上外部组件大幅减少的优势,除了整体设计方案所占面积大幅减小,系统厂更可以省下可观的成本,大幅提升解决方案的竞争力。

络达WiFi射频芯片与益勤(去年被Atheros收购)、硅统等基带芯片厂合作,共同开发个人电脑无线上网卡市场,且去年陆续成功开发立体音响无线耳机、微软Zune播放机等应用,去年WiFi射频芯片出货规模已突破百万颗。2006年络达营收约新台币6亿元(约1.5亿人民币),主要来自WiFi射频芯片,另外,PHS手机射频芯片出货量,去年十一月起放大至单月40万到50万颗的水准,占营收比重约3%。

其次,智能型手机内置WiFi模块的功能更是商机极大的市场,这部分对于WiFi模块耗电量的要求更为严苛。在此方面,吕向正不无骄傲地指出,络达射频芯片与联发科基带芯片搭配的解决方案,其耗电远比其它厂商低得多,因此颇获业界青睐,他还强调指出,极力降低WiFi模块的耗电量除了是因应手机产品的要求外,更是基于环保的诉求。据了解,络达802.11n的WiFi射频芯片搭配联发科的WiFi基带芯片,四月开始小量出货给摩托罗拉QPhone外接式WiFi无线上网模块,市场人士分析,QPhone出货须等到下半年才会放量。

跨足PHS领域,创造亮丽成绩

在WiFi芯片为络达的转型奏出第一篇胜利乐章后,2004年,络达开始切入PHS射频芯片,现今的基带合作伙伴包括Oki, Toshiba等。络达今年PHS手机射频芯片的主要客户为英华达,随英华达今年登上大陆PHS手机市场龙头。吕向正表示,预估络达今年PHS射频芯片营收与WiFi射频芯片估计将各占一半比重。

在站稳WiFi及PHS市场后,络达于2006年投入调频调谐所需的射频芯片,且络达一出手便交上优秀作品,相较于其它厂商产品的耗电量为18mA,络达的调频芯片耗电量仅为13mA。据了解,手机、MP3播放器、PMP等手持式应用产品,今年内置调频谐调器的比重将大幅增加,吕向正表示,调频谐调器与WiFi射频芯片一样,每年都有上亿颗的市场规模,络达部分调频谐调器除了搭配联发科手机基带平台外,也将自行开发其它手持式设备应用,估计今年营收比重将达到10%。另外,络达科技亦相当看好DVB(Digital Video Broadcast)芯片,目前亦积极投入,现已送样,预计将在今年底量产。

络达在射频技术上的专注研发,使其屡屡获得外界肯定。除创下多项世界第一的纪录,连续三年获得新竹科学园区创新产品奖外,更曾被创投界誉为“硅谷圣经”的《红鲱鱼》(Red Herring) 杂志评选为亚洲100家明日科技之星。

联发科入股,络达实力更见雄厚

络达科技的研发实力更在去年年底吸引联发科技(MediaTek)入股。去年底,联发科以每股台币60元的代价买下络达科技四成股权,创下联发科购买IC设计公司每股价格最高纪录,由于便可看出联发科对于络达的重视。吕向正表示,络达的主力为发展单一技术,联发科则强调平台,单一技术需要有平台提供舞台,因此联发科入主络达,对于双方而言可以说是极好的组合。

观察电子产业的发展,吕向正表示,由于便携式电子产品的汰换率较高,因此他一向认为电子产业的发展动力绝大部分是来自于便携式电子产品,而此类型产品发展至今,无线技术绝对是其中的关键部分,试想一台智能型手机便包括了GSM、WiFi、Bluetooth、GPS种种无线技术,因此将自己定位为便携式电子产品无线通讯解决方案提供者的络达科技,为之勾画的蓝图便是逐步掌握各种无线通讯技术能力,为将来的无线技术聚合(Convergence)做好准备。

不过,对于近来炒得相当热的WiMAX,吕向正则持保留态度,他指出,笔记本电脑内置WiMAX技术将是英特尔的天下,其它厂商在初期较难分一杯羹,此外,他认为目前尚看不出市场对于WiMAX的实际需求,加之络达本身的资源有限,因此目前暂无计划投入WiMAX技术的研发,但未来并不排除与联发科在这方面有进一步的合作。

络达科技,目前员工人数仅100余人,资本额为3.5亿台币,在台湾IC设计厂商中,比起许多大型IC设计厂商,络达的规模可说是小?弟,但是一路走来,络达在经历早期转型的阵痛之后,表现已日见精彩,联发科的入主更是为络达锦上添花,在一步步踏实地走向未来之际,吕向正表示,络达最具体的目标便是希望能在2009年成功上市,为络达的里程碑更添一笔辉煌。


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