数字家庭:盛宴才刚刚开始

上网时间: 2006年09月01日? 作者:郑卫锋? 我来评论 【字号: ? ?小】

关键字:数字家庭? 家庭网关?

相信所有的人对“数字家庭”这个概念都不会陌生,传媒素来热衷于制造轰动效应,数字家庭就是其中之一。已经炒得近乎沸腾的数字家庭尽管始在局部地区完成一些零星的部署,但是这个蕴涵了巨大商业机会的消费电子第二春所惠及的将不再是某个群体,而是一个“链条”——半导体厂商、家电厂商、无线设备厂商、PC厂商、软件提供商、电信运营商、网络设备制造商、广播电视运营商、内容提供商、数字集成商等等,它们都将从中获得更多积极的力量,或救企业于水火,或挽狂澜于既倒,或助业绩攀新高……这是略显老迈的资讯和通信产业在短期内所不能指望的。

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数字家庭市场呈多样性且规模庞大。

据市场调研机构iSuppli的调查显示,目前全球范围内安装的家庭网络超过4,500万套,预计到2009年家庭网络的安装总量将超过1.2亿套。该机构的高级分析师党楠表示,所谓数字家庭概念将在2006年底以前开始在中国浮现,但距离真正成熟需要多年时间。

对于数字家庭概念而言,被关注是它的机遇,被滥用则是它的悲哀。以互动和娱乐为主要诉求的“数字家庭”是一个全新的产业生态系统,但是事实上,市场上形形色色的标榜为数字家庭的产品,从某种意义上来说仅仅是一种炒作的噱头和概念的偷换,他们不仅忽视或者说是避开了数字家庭的核心本质,而且干扰了真正“以互连为基础、以内容为核心”的数字家庭生态的形成。

除此以外,阻碍制造商向消费者销售数字家庭的另一道主要壁垒是缺乏精彩的视频内容供宽带下载,以及消费者是否愿意为下载其喜爱的内容付钱。这个问题在中国市场将尤其突出,而解决的途径不外乎两点:一方面需要涌现出更多的内容提供商提供价格合理的高质量内容;一方面需要人们改变传统的消费观念和模式。我期待未来十年内能看见转机。

集成商的使命和机遇

根据数字生活网络联盟(DLNA)的定义,数字家庭是指由PC、家电和移动设备通过有线或无线网络的无缝连接,能够在家庭环境里面进行协作并分享数字媒体内容。从这个定义可以看出,宽带网络是实现数字家庭的基础,也是当前横亘在数字家庭产业面前的两道障碍。“数字家庭关系到整个网络基础结构的问题,宽带要连到家里,并且要进入不同的房间,还涉及各种软件的互通,数字家庭市场就目前来讲并非由消费需求在推动,而是需要运营商和整个业界来推动。”负责TI在亚洲尤其是中国市场科技与工程战略决策的亚洲技术工程副总裁尹建维先生开宗明义地指出。

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数字家庭产业的兴起需要有好的内容支持。

他认为电信运营商应该在数字家庭中承担大任,“比如说你家里有宽带,有IPTV,有在线游戏,当你的网上游戏出了问题,运营商就让你打电话给提供游戏的ISP,于是ISP要来解决问题,但是大部分的问题不是ISP网站的问题,而是连接通路的问题,ISP怎么会有能力解决通路的问题呢?”他认为尽管消费者对数字家庭的未来充满憧憬,但大多数消费者并没有时间来了解数字家庭幕后复杂的技术原理。使用上的快速便捷才是大部分用户的心愿,只有通过单一来源提供所有网络与服务的管理工作,才能更好地实现“随时随地互联”的理念,从而把整个数字家庭生态健全起来。

但在他看来,中国市场现在还没有一个好的集成商,在国外运营商承担了这个角色,但是中国没有。“数字家庭虽然喊是喊,但是如果没有运营商跳出来做的话,我不认为这个产业会成形”。尹建维表示,当然,从一个半导体供应商的角度,TI很早就看到了这个市场蕴涵的商机。“我们也在做这些准备,准备了很多不同的解决方案,因为我们是基于可编程的DSP来做的方案,所以说有很大的灵活性,未来结构如何调整,我们都可以通过可编程的方式灵活地应对。”但是这个市场真正能不能成?能不能形成一个量?什么时候起来?他还是认为一切均取决于运营商何时“兼负”起服务集成商这个角色。

尹建维的观点同时得到了该公司亚洲区总裁程天纵的呼应,后者在最近于青岛召开的2006年中国国际消费电子博览会(SINOCES)上强调,消费者在安装与维修方面的挑战与日俱增,这对于服务提供商来说是一个机遇,它们将面向消费者提供、安装和管理所有的网络及服务。除了TI,CEDIA(家庭智能化设计及安装协会)董事Rich Green也强调集成商在数字家庭产业中的重要性。他认为,数字家庭成功的关键不再是销售产品,而是销售集成服务。

普通消费者需要获得额外的帮助。随着新技术的涌现,他们越来越盲目和困惑,也越来越少地表现出自己的话语权。有人戏称,“现在为了买台电视,你可能需要拥有博士学位。”想想看,对于数字家庭这样系统级的产品,人们能做什么选择呢?这也正是需要数字集成商介入的原因之一。更何况,从技术的角度来说,视频流的传送相比音频来说有着显著的区别,在带宽要求、质量、标准和格式方面都存在或大或小的差别。作为产品制造商和新兴数字技术提供商以及想把数字技术用在家中的消费者之间的桥梁,数字集成商可以帮助消费者搞定各种技术选项的设置,不仅是网络,而且是所有设备方面的事情。

不过在力图以PC拱卫数字家庭城堡的英特尔看来,以上问题却似乎并不成其为一个问题。该公司年初推出了具有强大处理能力的欢跃(ViiV)平台,包括全新的双核处理器和下一代945芯片组以及相关平台软件,支持多功能和多任务处理,专门针对数字家庭应用。“以今天的频宽环境,这个平台已经可以应用了。而且这个产品应用起来非常简单,只要采用基于我们ViiV平台的PC以及与之兼容的、经过我们认证的家电设备,然后把它们连接起来就可以了,非常简单,你就可以实现随时随地的内容共享。”英特尔华南区总经理李荣燊在接受本刊采访时表示。

“英特尔扮演的角色是推动整个生态系统的发展。我们正在推动包括整个硬件、软件和内容等方面的全方位合作,帮助中国合作伙伴进行包括音乐、游戏和视频节目在内的内容开发,同时提供与ViiV平台的兼容性测试和认证。”李荣燊说,“现在设备我们已经准备好了,如果再把内容和运营模式的问题解决,整个数字家庭产业就成形了”。他还坦言,在中国市场,内容是一个障碍,中国人还是习惯用传统方式获得内容,而不是从网络上找,相对来说在欧美就比较容易推广,“不好预测何时会是这个市场获得快速增长的分水岭,它将是一个渐进的过程”。

PC还是RG,这是个问题

在未来的数字家庭中,消费者追求的是一种无处不在的而且更经济的音视频服务,比如通过手机、PC、笔记本电脑、PMP或电视收看的IPTV,任何地点都可下载、共享和收听的IP音乐、无所不在的VoIP甚至VoWLAN服务、以及低成本、可共享和可扩展的网络音、视频存储服务。所有这些应用很自然地提出了对可以智能地连接和管理家庭内外这些网络和设备的“媒体服务器”的需求。承担媒体服务器任务的究竟是家庭网关(Residential Gateway, RG)、PC、还是IP电视机顶盒呢?目前看来,很难预测谁将在数字家庭竞争中胜出,这将取决于人们采用什么设备来连接全部数字家庭媒体,很可能是几个技术方案共存并分享这个市场。

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不同技术在全球家庭网络发展情况。

一方面,注重实时计算的DSP巨头强调数字家庭系统的核心非DSP莫属。如TI的尹建维就评论说:“起码我不认为数字家庭的枢纽是PC。PC主要是以计算为主,现在娱乐是一个实时的音视频压缩与解压缩,PC不是实时的计算,解决不了实时的娱乐的问题。我认为答案不是PC,应该是DSP。包括英特尔自己也认同DSP的重要性,他们也在大力发展DSP。”TI认为,DSP在家庭网络中的使用将达到前所未有的程度,通过将所有通信与娱乐设备相连接,使消费者能够随心所欲观赏电影电视节目、聆听音乐、互相沟通交流。以该公司的DaVinci技术为核心,通过各种接口实现与众多设备的互联,将DSL、Cable、以太网的资源整合,基于它的家庭网关将表现出前所未有的集成度和伸缩性。类似地,侧重于DSP战略的飞思卡尔也推出了一种“交钥匙”参考平台设计,也就是即用式媒体服务器(Media Server-in-a-Box)参考平台,用来简化具备高级网络附加存储(NAS)功能的家用媒体服务器的开发,并加快其上市进程。

另一方面,英特尔则在强力推广其以PC为中心的数字家庭理念,并同时带动整个产业链包括家电厂商、广播电视运营商、电脑厂商这三个行业的整合和协同,共同营造数字家庭生态。据李荣燊介绍,在与中国本地厂商的合作方面,英特尔与PC和家电厂商之间的合作有两个层面,其一是芯片级的供需合作;其二就是基于标准的合作,“例如我们一直在与联想接触,讨论DLNA与他们发起的闪联标准之间的市场区隔。”此外,微软也在多路出击。除了Windows Media Center操作系统以外,该公司还一直在力推微软电视,不过这并非基于PC的客户及服务器软件平台,而是将运行在新型IPTV机顶盒上面。

尽管PC平台拥有各种高级功能包括丰富的外设支持能力,而且人们在使用习惯上的延续使得PC似乎更容易被接受。但是,一个值得重视的问题是:人们能够接受它的价钱吗?以现在的行情来说,似乎有一定困难,至少在中国市场如此。相对来说,家庭网关和机顶盒在成本上比较有优势,而且在实际的图像处理能力方面这些基于硬解码的方案(如TI的DaVinci平台)比PC基于软解码的方案更加优化。不过,无论是家庭网关、PC、还是机顶盒,主导它们最终在数字家庭竞争中胜出的因素,除了其本身的性能,还将受制于内容。谁能获得更多的内容支持,谁就占有更大的赢面。

家庭联网:WiFi尽得?流?

如果说入户宽带是扼守要道的咽喉,媒体服务器是动力之源的心脏,那么无线联网就是数字家庭的灵魂。对于所有无线技术来说,WiFi的工作距离、数据率和信号稳定性,使其成为目前最适合于家庭网络的技术。眼下WiFi的数据率最高可达54Mbps,而最新版的802.11n将把数据率提高到320Mbps。尽管它的数据率尚不能满足家庭应用中的某些最先进的媒体密集型应用,但其信号具有足够的强度可以穿透家庭的墙壁,以及能够覆盖整座房子而不需要额外的接入点或中继器的特点使它得到广泛接受,成为在数字家庭网络的骨干力量。英特尔中国区技术销售经理高宇介绍:“基于IEEE 802.11标准的WiFi将是决定数字家庭产业成长的一个关键技术,而最新的802.11n将解决很多问题,同时具有百兆级的带宽。”

不过,由于在数字家庭环境中涉及很多视频和其它需要大量带宽、服务质量(QoS)敏感型的应用,WiFi可能还需要得到其它无线技术的补充。由于在目前阶段没有一项技术是能够满足所有应用的完整解决方案,所以最可能的解决方案将是揉合短距、中距和长距的混合型无线家庭网络。可能应用于家庭的其它无线技术还有Bluetooth、UWB、ZigBee等短距离无线技术,甚至包括WiMAX、3G等广域网无线技术也被产业观察家纳入未来室内数据传输技术的侯选之列。当然,从较长期的角度来看,所有的家庭网络技术都将开始弥补其性能中存在的不足之处,并且将把上述传输距离上的界限变得越来越模糊。

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全面互联将开启全新消费电子时代。

Bluetooth和UWB是典型的短距离无线数据通讯技术,一直作为个人区域网(PAN)得到开发和推广,至少Bluetooth属于这种情况。UWB还需要克服一些监管方面的障碍,而且其标准仍未完成制订,但Bluetooth标准已经发展到2.0版,而且该技术已被数以亿计的电子与通讯产品所采用。Bluetooth基于IEEE 802.15.1标准,其通讯距离为10厘米至10米,但高功率应用据称可以把通讯距离提高到100米。由于距离方面的初期限制,Bluetooth实质一直没有被当作家庭网络技术,而是被用于个人设备间的无线同步,如PDA与PC之间、手机与耳机之间的无线连接等。不过新版Bluetooth标准具有更高的数据率,使其可能用于立体声耳机等其它应用。

UWB同样针对PAN应用,数据率高达53.3-480Mbps,功耗较低,面向取代设备间的线缆应用,目前已经在中国几家家电厂商的产品中得到一些零星的应用,包括早前海尔的支持UWB传输的电视和另外两家不愿具名的公司推出的投影仪和数字机顶盒。在家庭联网环境下,暴露的线缆会破坏房间的整洁,UWB正好凭借其高数据率而被用于从个人录像机(PVR)或DVD播放机/录像机到高清电视的各种流媒体传送。不过由于距离有限,UWB应用通常会限制在一个房间之内。UWB标准的发展开始由IEEE的802.15工作组主导,不幸的是,该工作组的参与者立场不一致,导致其标准至今难产,而且工作组也于今年年初解散。但UWB技术正在其它方面取得进展,据悉,英特尔正在大力推动基于UWB技术的无线USB(wUSB)市场。

另一个将在家庭网络中得到应用的热门技术是ZigBee,飞思卡尔半导体亚太区无线及移动系统部的林昭国表示,ZigBee兼容的平台能够实现具有成本效益的、低功率应用,从简单的点到点自有网络,一直到完全兼容的ZigBee技术网络。其低占空因数和节电模式使得电池能够工作较长时间,如家庭照明系统控制、保安系统的发热警报与火警等用的技术。目前飞思卡尔和TI都已经率先推出了相应的解决方案。其中飞思卡尔推出了ZigBee网络无线遥控平台,该平台利用ZigBee协调器,可通过手机对灯泡、洗衣机、空调等家用电器进行控制。

由于涉及设备更新和成本问题,ZigBee将首先在灯光控制中得到应用。在前不久的飞思卡尔技术论坛上,笔者已经见到富昌电子采用飞思卡尔的ZigBee平台开发出一款自动照明控制系统。TI于年初收购了Chipcon,通过结合Chipcon在射频收发器和系统级芯片方面的领先设计经验与TI的高性能模拟技术和超低功耗MCU,TI能够提供一站式ZigBee解决方案,能够全面地针对消费、住宅和建筑自动化应用提供短距离无线解决方案。

但对于ZigBee的市场前景,许多人士仍持观望态度。飞思卡尔无线与移动系统事业部市场经理邝景亮坦言,ZigBee技术仍需要针对实际应用进行优化,比如降低协议的复杂程度,提供简化版本,从而以较低的成本和易于开发的特性用于不需要那么复杂控制的应用中。另外,ZigBee也受到一些与其形成直接竞争关系的其它新兴或非标准射频技术的威胁,最典型的莫过于Z-Wave。Z-Wave是一种900MHz的无线技术,作为ZigBee的替代技术可用于照明和家庭自动化。该技术由Zensys提出,并于去年推出首款ZW0201芯片,声称该芯片能够以较低成本实现更高性能,从而令Z-Wave成为家庭自动化的实践标准。该技术先后获得思科和英特尔的资助,而后者更是希望将Z-Wave及其射频网状网与控制功能融入到其Viiv平台之中。

显然,现有技术的发展,以及正在开发之中的新技术,有望打造出具备无线家庭网络及相关应用所需的覆盖范围、数据率和信号强度的完整解决方案。但对于今天的消费者来说,WiFi的功能已经很强。实际上,考虑到性能参数和批量生产带来的低成本,WiFi毋庸置疑地将在未来一段时间成为多数家庭网络的骨干,QoS和多媒体支持是WiFi得以持续嵌入各种消费电子和电话设备的关键。而对于可能需要无线传送视频内容的家庭网络应用来说,限于房间内短距离传输的UWB技术会满足需求。

作者:郑卫锋


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