初创IC设计公司巡礼之五:寻找宽阔“蓝海”,我想、笙科勇闯通信技术领域

上网时间: 2006年06月01日? 作者:郑伃君? 我来评论 【字号: ? ?小】

关键字:初创IC设计公司? 通信应用? 射频?

为了摆脱流?竞争的价格战场,寻求一片更为宽阔的“蓝海”,台湾地区IC设计产业锁定的技术领域已经不再局限于一向主打的消费电子和PC应用,而逐渐转向高端多媒体IC、模拟电源管理IC与通信IC等利润较高、进入门槛也较高的项目发展。其中通信类技术尤其受到瞩目,无论是针对有线的LAN、ADSL/VDSL、光纤到户(FTTH)、千兆以太网等应用,或是无线的WLAN、PHS/GSM/GPRS、GPS等应用的核心芯片,都是热门的产品开发项目。

受历史因素影响,通信应用原本是台湾地区IC设计产业的软肋,但随着相关市场需求不断成长,不少厂商仍积极向该领域渗透,以抓住商机。尤其对初创IC设计公司来说,尽管闯荡通信领域需要投入大量的研发资源和成本,获利回收的时间也较长,但一旦掌握技术发展先机并在市场上站稳脚步,长期发展也会相对较为稳定。碍于这种高进入门槛,目前有能力进军通信领域的台湾地区初创IC设计公司,通常都有其“过人之处”。

成立于2001年的我想科技(iCreate)和2005年才诞生的笙科电子(AMIC Communication)就是台湾地区初创IC设计公司中少见的具备通信专长的典型。前者与台湾地区内存设计大厂钰创(Etron)系出同门,后者的前身则是晶圆代工巨头联电(UMC)旗下“联字辈”IC设计公司之一——联笙(AMIC)的无线产品事业部。而两家公司除了具备优良的血统,在单打独斗的实力上也同样不落人后,分别在光纤网络通信领域与卫星、GPS等无线通信技术上有所成就。

我想科技光纤通信收发模块产品领先亚太

我想科技的创始人即是钰创董事长卢超群,该公司在五年前由钰创与美国多媒体IC设计厂商卓然(Zoran)共同投资成立,技术团队成员号称主要来自AT&T贝尔实验室,集合了混合信号、编/解码、数字信号处理等领域的专家,目前产品线涵盖LCD/LED驱动IC、CF记忆卡控制IC、USB控制芯片,以及光纤网络后置放大器(Post Amplifier IC)等。该公司还在今年三月初发布了一款光收发器芯片组新产品,锁定以数字家庭概念为核心的数字媒体网络传输应用需求。

“在数字家庭中,各种数字多媒体信息必须要靠高速宽带网络才能互相传递分享,这就是光纤网络的机会所在。而即将在2008年举行的北京奥运会,预计将会是这波需求的高峰。”卢超群认为,在数字家庭概念的带动下,曾经一度沉寂的光纤网络产业可望在未来两年内再度起飞,并创造上亿美元的市场规模,是台湾地区厂商不应错过的发展机会。而卢超群亦表示,目前美国已有许多新兴社区开始部署光纤网络,显见其需求已经慢慢开始浮现,估计2006下半年会是光纤网络产业的热身期,该产业将在2007年开始起飞,并在2008年创造庞大产值。

我想科技最新发布的光纤通信收发模块,包含作为信号发射端的激光二极管驱动芯片i7070,以及用于接收端的限幅放大器芯片i7090和i7091,适用1.25Gbps以下千兆以太网,以及同步光纤网(SONET)系统等形式的收发模块。新产品是该公司继三年前发表155Mbps光收发模块芯片之后,推出的1.25Gbps高速光纤网络新产品,可同时在5V及3.3V电压环境下操作。卢超群强调,目前仅有美国芯片大厂具备以上能力,而我想的高速光纤网络芯片组,则百分之百是台湾地区自有技术的研发结晶。

新一代光纤通信收发模块采用SiGe制程,在传送端可达90ps的上升/下降时间,接收端则号称可达-29dBm以上的信号灵敏度。其中i7070激光二极管驱动器采用4mm×4mmQFN封装,可工作在2.1Gbps的信号速率,内含自动功率控制和温度补偿功能,并具备大范围的调制电流及偏制电流,可用于驱动FP/DFB及VCSEL。i7090与i7091限幅放大器则具备2mV~1000mV的输入信号侦测范围,并支持PECL、TTL两种信号侦测输出准位。

该芯片组亦可搭配低成本的外部控制器,支持SFF-8472规范的数字诊断监测校准以及量产校正(Calibration)功能,并内置嵌入式非挥发内存,以代替外部EEPROM并节省成本及空间。卢超群表示,我想科技并非只将自己定位为IC厂商,该公司同时可提供各种参考设计、韧体及开发套件,以协助客户减少开发时间及成本,而该款芯片组目前已陆续通过包括国外与台湾地区的多家客户验证,产品并已进入量产阶段。

而针?台湾地区IC设计产业之发展,卢超群指出,目前台湾地区在全球占整体IC设计产业22%的模拟/混合信号芯片领域,仅有5%左右的贡献度,仍有很大的发挥空间。他说:“台湾地区已经错失了发展3G的机会,现在光纤网络商机是可以积极掌握的项目。”

笙科电子锁定利基型产品勇闯无线通信市场

2005年11月才成立的笙科电子,成立伊始就于今年三月份发布该公司第一代GPS射频接收芯片,并已开始量产出货。一家初创IC设计公司能在短短的时间之内有如此成绩,其实也不特别令人意外,只因为笙科原属于联笙电子的无线产品事业部门,联笙自1997年由联电独立而成为IC设计公司,该公司将原有的RF芯片产品线在2005年分出成立笙科,以专注在内存事业,因此笙科在诞生之前即已累积了四、五年的产品。

笙科电子行销业务处经理陈秉群表示,该公司虽然与联笙血缘亲近,英文名称、商标也非常相似,但是在产品与使用的制程技术上其实是大不相同,而且已经各自独立:“笙科的RF芯片涵盖从27MHz到5GHz范围的应用,分为无线数据传输、移动通信以及卫星通信三条主要产品线,使用的是CMOS制程,与其它同业的RF产品相比较,除了低成本优势,通信效果也获得客户肯定。”

陈秉群指出,笙科现有的产品包括2.4GHz FSK收发器、PHS收发器、4×2卫星矩阵以及刚推出的GPS射频芯片等,应用领域包括计算机外设设备(键盘、鼠标)、笔记本电脑、游戏机、手机、PDA、卫星信号接收设备以及GPS导航系统等终端产品。其中刚发布的GPS射频芯片A7282可接受GPS 1575.42MHz的信号,并运用内置的1位或2位 A/D转换器取样,降频至4.092MHz中频信号,再转换成数字信号。符合工业规格温度(-40~85℃)并适用2.4V~3.6V的工作电压。

“由于GPS设备在全球市场热销,我们新推出的GPS射频芯片除了注重高集成度、低成本与低功耗的条件,也可提供客户在系统应用上的技术支持,协助缩短产品上市时程。”但陈秉群亦表示,由于目前笙科仅具备RF部分的技术能力,若要组合成完整的通信前端系统,还必须搭配其它厂商的基带芯片,他说:“在GPS部分,我们的RF芯片现在是与旺玖(Prolific)的基带芯片搭配推出整体解决方案。为了不与合作伙伴产生竞争,短期之内不会发展自有的基带技术,但以长远经营的角度来看,仍不排除某一天会推出自有基带芯片产品的可能性。”

在下一步产品计划方面,陈秉群指出,由于无线通信芯片市场厂商众多,尤其在应用量大的WLAN、GSM/3G手机等领域更是竞争激烈,为了避免陷入价格流?战的泥淖,笙科在一开始选择产品领域时,就先跳过了这些项目,选择竞争者不多的利基型技术做为发展核心。而在脱离母公司独立之后将面临的挑战也更多,未来该公司将继续以同样的策略寻找“蓝海”,朝着稳健经营的成长之路迈进。

除GPS芯片之外,笙科近年计划陆续推出调频发射器(FM transmitter)、DVB-S数字电视信号接收芯片等热门领域应用产品,而其它具潜力的新兴无线通信技术如UWB、ZigBee等也是该公司密切观察中的发展项目。

作者:郑伃君


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